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联邦救济金促进了社区大学的发展但现在它正在消失

2021-12-13 10:53:36来源:

今年,新泽西州的 Raritan Valley Community College 采取了一项它曾考虑过的举措,但由于缺乏资金而从未实现。它的学生,就像大多数社区学院的学生一样,面临着许多生活挑战,其中包括买得起食物和住房。他们通常需要比四年制学校更多的实际帮助。

因此,从 3 月开始,Raritan 使用了从高等教育紧急救济基金 (HEERF) 获得的 2500 万美元中的一部分,聘请了两名财务教练并建立了一个八人呼叫中心解决当前和未来学生涌入的问题的消防水带。

有些问题很简单:如何注册、学费、如何注册课程。其他人没有:我失业了,所以我去年的收入并不能反映我今年的收入;你能调整我的经济援助吗?如果我不能立即支付学费余额怎么办?

51 岁的阿尼亚·冈萨雷斯 (Ania Gonzalez) 一直想要一个大学学位,但她认为自己负担不起,而且无论如何她都无法处理文书工作。她是哥斯达黎加移民的归化公民,拥有 GED 证书,英语说得很好,但她的书面和计算机技能有限。

在做了 20 年的房屋清洁工后,她在制造和制药公司担任了更好的包装操作员,但由于无法填写所需的表格,她一直失业。她曾尝试在 Raritan 注册,但在无法弄清楚应用程序后放弃了。

五月,她决定再试一次。这一次,她被引向了新聘用的金融教练之一安托瓦内特·布莱恩特 (Antoinette Bryant)。布莱恩特帮助她完成申请过程,在她填写表格时坐在她身边。现在 Gonzalez 参加了学校的英语作为第二语言课程,之后她想获得健康或科学学位。

高校已使用联邦 HEERF 的大部分资金来支付与大流行相关的费用——例如购买更多的笔记本电脑和清洁设备、为学生设置互联网热点以及弥补学费收入的损失。但 Raritan 和其他社区大学也投资于他们一直需要但负担不起的服务:​​非学术支持,以帮助学生克服阻碍许多人获得学位的障碍。他们购买了旨在提高学业成绩的设备和服务。然而,随着联邦救济金的逐渐减少,学校领导想知道他们将如何继续为这些变化付费,他们说这有助于学生保持正轨。

劳工专家和雇主表示,社区大学学位是填补该国技能差距的关键。上个月有690 万美国人失业,最新数据显示有1100 万个空缺职位。在大流行期间,建筑和制造业等领域需要技术技能的职位数量增加——社区大学毕业生填补的职位。

但是社区大学的学生在获得学位方面面临着巨大的挑战。其中近40% 的人收入或来自年收入低于 20,000 美元的家庭。他们平均年龄 28 岁,近三分之一是他们家中第一个上大学的人,15% 是单亲父母。大流行使他们更难留在学校;自 2019 年秋季以来,社区大学的入学人数下降了近 15%。

从 2020 年 3 月到今年 3 月,国会批准了约 760 亿美元的大学援助,作为三项联邦救济计划的一部分。学校可以用这笔钱来支付与 Covid-19 相关的额外费用,并且他们必须将总额的近一半作为紧急补助金提供给学生。

Raritan 将一大笔救济金(约 250,000 美元)用于一个新软件包,帮助学生规划他们获得学位的最短途径。该系统由 EduNav 公司提供,让学生和他们的顾问可以使用单个仪表板来注册课程,排除他们无法上课的时间,并逐个学期地绘制学位路径。

该学院学生事务主任杰森·弗雷德里克斯 (Jason Fredericks) 表示,在旧系统中,仅仅弄清楚学生在某个学期因工作或家庭义务而不能参加哪些课程可能需要一个小时。

“当那个学生现在与学术顾问会面时,他们不是在谈论,'哦,你现在在照看孩子吗?'他们在谈论长期目标。他们在谈论实习,”他说。

总裁 Michael McDonough 说,如果没有 HEERF 的资金,Raritan 就不可能负担得起该软件。

Raritan 还配备了十几个智能教室——配备了多个屏幕、天花板麦克风和机器人摄像头——教职员工使用这些教室为无法上课的学生录制讲座或举办一些学生在现场和其他都是偏远的。教务长兼学术事务副总裁黛博拉·普雷斯顿 (Deborah Preston) 表示,在 9 月飓风艾达 (Ida) 过后,学校因停电而不得不关闭,为学生提供更多灵活性的异步课程至关重要。

新资金还用于支付学校劳动力培训中心的额外设备,如车床、铣床和带锯,以便高级制造课程的学生可以保持社交距离。这带来了一个将持续到大流行之后的附带好处:以前,学生轮流使用机器,一个观察一个工作;现在他们在设备上获得了更多的个人时间。

“这绝对有助于加快学习速度,”19 岁的 Raritan 学生 Cole Chapkowski 说,他是一名实验室技术员。

东北 25 英里处,另一所社区学院也使用 HEERF 资金来降低学术障碍。根据去年的一项学生调查,新泽西州联合县学院近三分之一的学生从事全职工作,近三分之一的学生从事兼职工作。直到最近,需要使用专业软件程序的学生——比如设计课程的 Adob​​e 应用程序、工程的 CAD 或统计数据的 CAD——只能在校园计算机上使用,这是一个很大的限制,因为设施在晚上 9 点或 10 点关闭所以该学院负责行政服务的副校长 Bernard Ponnariev 说,学校使用 HEERF 的 160 万美元资金购买了 1,200 个五年期许可证,让学生可以在校外访问该软件,这已经“改变了游戏规则”。

Polnariev 说,学院的学生比以往任何时候都面临更多的心理健康挑战。因此,在 6 月,学校使用 HEERF 资金聘请了两名社会工作者来帮助提供咨询服务,并将学生与地区非营利组织联系起来,以获得食物、住房和健康保险方面的帮助。

总部位于华盛顿特区的智囊团 New America 社区学院副主任 Iris Palmer 说,其他社区大学已经使用 HEERF 的资金创建与其专业相关的高质量实习和勤工俭学计划,这提高了毕业率。它在整个大流行期间对社区大学领导人进行了调查。

“有一些方法可以快速花费救济金,但不会产生长期影响,”她说。“但这些学校对帮助学生毕业的长期投资感兴趣。”

波尔纳里耶夫指出,他的学校有史以来最大的 1,760 名学生毕业班和 2020-21 年的高课程完成率——在大流行最严重的时期保持近 80%——作为其投资正在发挥作用的证据。McDonough 说,在 Raritan,现在看到结果还为时过早。

他担心 HEERF 的资金暂时掩盖了社区学院与其四年制同行相比长期资金不足的问题。根据华盛顿左倾智库美国进步中心 2020 年 10 月的一项分析,新泽西的两年制学校每年每名学生的收入比四年制学校少约 14,000美元。

“肯定是大流行前的潜在趋势并没有消失,我们仍然没有在很多方面解决这些问题,从入学到完成,再到公共资金的绝对耻辱,”麦克多诺说。

帕尔默说,几项联邦举措可能会改变发展轨迹。其中包括拜登政府的《重建更好法案》中的一项提案,旨在为高校提供竞争性赠款,为学生提供指导、案例管理、紧急财政赠款和其他支持服务,以证明他们提高了毕业率。

如果没有新的资金,目前尚不清楚 Raritan 将如何继续其一些 HEERF 支持的计划。学校必须在收到款项后的一年内使用这笔款项,但最多可以延期 12 个月。

Raritan 招生管理执行董事 Carolyn White 表示,她最担心的是学校能否继续开设呼叫中心和财务教练。过去几年,助学金办公室的三四名工作人员在接听数百个来电的同时,为3500名学生处理了援助,语音邮件堆积了500个深。现在,电话一响就被接听,财务教练会根据需要亲自帮助学生,就像阿尼亚·冈萨雷斯 (Ania Gonzalez) 那样。

“我们只是希望我们能够维持这些变化,而不必回到我们以前做事的方式,”怀特说。

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